Perché ho insegnato a me stesso a procrastinare

procrastinare

D’abitudine, avrei finito di scrivere questo testo settimane fa. Ma ho continuato a rimandare perché il mio proposito per il nuovo anno è quello di procrastinare di più.

Mi spiego.

Pensiamo alla procrastinazione come a una maledizione. Oltre l’80 per cento degli studenti universitari è afflitto da procrastinazione, passando epiche nottate a finire di prepararsi per gli esami. Circa il 20 per cento degli adulti ammette di essere “procrastinatore” cronico. Possiamo solo immaginare quanto sarebbe più alta la stima se la maggior parte di loro fosse stata presente alla compilazione del sondaggio.

Ma mentre la procrastinazione è un vizio per la produttività, ho imparato – contro le mie inclinazioni naturali – che è una virtù per la creatività.

Per anni, ho creduto che tutto ciò che valeva la pena fare bisognasse farlo presto. Alla scuola di specializzazione ho presentato la mia tesi di laurea con due anni di anticipo. Al college, ho scritto le mie carte settimane di anticipo e finii la mia tesi quattro mesi prima della data di scadenza. I miei compagni di camera scherzavano sul fatto che avessi una forma produttiva con disturbo ossessivo-compulsivo. Gli psicologi hanno coniato un termine per la mia condizione: pre-crastinazione.

Pre-crastinare è la voglia di cominciare immediatamente un compito e finirlo il più presto possibile. Se sei un serio pre-crastinatore, il progresso è come l’ossigeno e il rinvio è agonia. Quando una raffica di e-mail sono nella posta in arrivo e non rispondi all’istante, ti senti come se la tua vita fosse fuori controllo. Quando devi tenere un discorso il prossimo mese, ogni giorno che non passi a lavorarci su porta con sé un senso strisciante di vuoto, come se un dissennatore ti stesse succhiando via la gioia dall’aria.

Al college, la mia idea di giornata produttiva era di iniziare a scrivere alle 7 del mattino e di non lasciare la sedia fino all’ora di cena. Stavo inseguendo il “flusso”, lo stato mentale descritto dallo psicologo Mihaly Csikszentmihalyi nel quale sei così assorbito in un compito da perdere il senso del tempo e del luogo. Cadevo così profondamente in quella zona di concentrazione che i miei compagni di stanza una volta hanno dato una festa mentre stavo scrivendo e non me ne sono accorto.

Ma i procrastinatori, come scrive lo scrittore Tim Urban sul blog Wait But Why, sono in balia di un gratificazione istantanea che abita il loro cervello, dicendosi costantemente cose come “Perché dovremmo mai usare un computer per lavorare quando Internet è proprio lì in attesa di essere usato per giocare?”

Se sei un procrastinatore, superare questa barriera può richiedere quantità erculee di forza di volontà. Allo stesso modo, un pre-crastinatore potrebbe avere bisogno di uguale forza di volontà per non lavorare.

Qualche anno fa, però, uno dei miei studenti più creativi, Jihae Shin, mi interrogava sulle mie abitudini. Mi ha detto che le sue idee più originali le erano venute dopo aver procrastinato. L’ho sfidata a dimostrarlo. Ha ottenuto l’accesso a un paio di aziende, intervistato persone su quanto spesso procrastinavano, e ha chiesto ai loro supervisori di valutarne la creatività. I procrastinatori hanno guadagnato punteggi significativamente più alti di creatività rispetto al pre-crastinatori come me.

Non ci credevo. Così Jihae, ora professore presso l’Università del Wisconsin, ha progettato alcuni esperimenti. Ha chiesto alla gente di pensare a nuove idee di business. Alcuni dovevano farlo subito e in modo casuale. Ad altri sono stati dati cinque minuti per giocare prima a Minesweeper o Solitario. Tutti hanno presentato le loro idee, e valutatori indipendenti hanno esaminato quanto fossero originali. Le idee dei procrastinatori erano per il 28 per cento più creative.

Minesweeper è impressionante, ma l’effetto non era a causa sua. Quando le persone giocavano prima di venire incaricate del compito, non vi era alcun aumento della creatività. Solo quando sapevano già in principio il tipo d’attività da svolgere, pensavano a idee più innovative. Si è scoperto che l’indugio incoraggiava il pensiero divergente.

Le nostre prime idee, dopo tutto, sono di solito le più convenzionali. La mia tesi di laurea al college finiva per replicare un sacco di idee esistenti invece di introdurne di nuove. Quando si procrastina, è molto più probabile liberare la propria mente. Ciò dà una migliore possibilità di inciampare su qualcosa di insolito e modelli inaspettati. Quasi un secolo fa, lo psicologo Bluma Zeigarnik ha scoperto che la gente aveva memoria migliore sulle attività incomplete rispetto a quelle complete. Quando finiamo un compito, archiviamo. Ma quando questo resta in un limbo, rimane attivo nella nostra mente.

A malincuore, ho riconosciuto che procrastinare potrebbe aiutare la creatività di tutti i giorni. Ma per la grandi imprese, sarà diverso no?

Sbagliato. Steve Jobs procrastinava continuamente, molti dei suoi collaboratori lo hanno detto. Bill Clinton è stato descritto come un “procrastinatore cronico” che aspetta fino all’ultimo minuto per rivedere i suoi discorsi. Frank Lloyd Wright ha trascorso quasi un anno a procrastinare su una commissione, al punto che il suo patrono insistette perché producesse un disegno sul posto. Divenne Fallingwater, il suo capolavoro. Aaron Sorkin, lo sceneggiatore dietro “Steve Jobs” e “The West Wing”, è noto per aspettare di scrivere fino all’ultimo minuto. Quando Katie Couric gli ha chiesto a questo proposito, rispose: “Tu la chiami procrastinazione, io la chiamo pensare.”

Cosa sarebbe se la creatività non avvenisse a dispetto della procrastinazione, ma a causa di essa? Ho deciso di fare un tentativo. La buona notizia è che non sono estraneo all’auto-disciplina. Così mi sono svegliato una mattina e ha scritto una to-do list al fine di procrastinare di più. Poi ho deciso di raggiungere l’obiettivo di non fare progressi verso i miei obiettivi. Non è andata ottimamente.

Il primo passo è stato quello di ritardare i compiti creativi, a partire da questo articolo. Ho resistito alla tentazione di sedermi e iniziare a digitare, ho aspettato. Mentre procrastinavo (cioè, il pensavo), mi sono ricordato di un articolo che avevo letto mesi prima sulla procrastinazione. Mi resi conto che potevo usare le mie esperienze da procrastinatore per preparare il terreno per i lettori.

Poi, ho tratto ispirazione da George Costanza in “Seinfeld”, che ha preso l’abitudine di chiudere su una nota alta. Quando iniziavo a scrivere una frase che suonava bene, mi fermavo nel mezzo e mi allontanavo. Quando sono tornato a scrivere più tardi quel giorno, ero in grado di riprendere da dove avevo lasciato la scia di pensiero. Mitch Albom, autore di “Tuesdays with Morrie,” utilizza lo stesso trucco. “Se abbandoni nel bel mezzo di una frase, è fantastico,” mi ha detto. “Non desideri altro che riprenderla la mattina successiva.”

Una volta finita la bozza, l’ho messa via per tre settimane. Quando ci sono tornato sopra, sentivo una distanza tale da chiedermi: “Che razza di idiota ha scritto questa spazzatura?» E ne ho riscritto la maggior parte. Con grande sorpresa, avevo un po’ di materiale fresco a mia disposizione: durante quelle tre settimane, per esempio, un collega aveva menzionato il fatto che il signor Sorkin era un procrastinator avido.

Quello che ho scoperto è che in ogni progetto creativo, ci sono momenti che richiedono un pensiero più laterale e, sì, più lento. Il mio naturale bisogno di finire presto era un modo per spegnere pensieri di complicazione che potessero generare nuove direzioni. Stavo evitando il dolore del pensiero divergente – ma anche perdendo i suoi frutti.

Naturalmente, la procrastinazione può andare troppo lontano. Jihae aveva assegnato casualmente a un terzo gruppo di persone di attendere l’ultimo minuto per iniziare il progetto. I risultati non erano affatto creativi. Hanno dovuto correre per realizzare l’idea più semplice invece di lavorare su qualcosa.

Per frenare questo tipo di procrastinazione distruttiva, la scienza offre alcune indicazioni utili. In primo luogo, immaginate voi stessi che fallite incredibilmente, e la conseguente frenesia d’ansia che può rimettere in moto il motore. In secondo luogo, abbassate i vostri standard su ciò ritenete come il progresso, e sarete meno paralizzati dal perfezionismo. Ritagliarsi piccole finestre di tempo può aiutare: lo psicologo Robert Boice aiuta i laureandi a superare il blocco dello scrittore, insegnando loro a scrivere per 15 minuti al giorno.

Ma se sei un procrastinatore, la prossima volta che starai sguazzando nell’oscuro parco giochi della colpa e dell’odio verso te stesso e la tua incapacità di cominciare un’attività, ricordati che il giusto tipo di procrastinazione potrebbe renderti un tipo più creativo. E se sei un pre-crastinatore come me, potrebbe valere la pena padroneggiare la propria disciplina per costringerti a procrastinare!

Testimonianza di Adam Grant, professore di management e psicologia presso la Wharton School della University of Pennsylvania, giornalista per il NYTimes e autore di “Originals: How Non-Conformists Move the World.” Articolo apparso su SundayReview di The New York Times.

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Francesco Boz

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